Harold von Schmidt – Draws and Paints the Old West (Walt Reed – Northland Press/Flagstaff)

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Voi­là un bon gros bou­quin de 230 pages publié en 1972 par l’historien de l’illustration US Walt Reed et consa­cré au tra­vail wes­tern de Harold Von Schmidt. Une pre­mière par­tie est consa­crée à la vie de Von Schmidt – il est orphe­lin à cinq ans et sera éle­vé par son grand-père à San Fran­cis­co – et son approche du tra­vail. Le reste du livre pré­sente son tra­vail sur l’Ouest Amé­ri­cain avec des com­men­taires sur chaque image.
Élève de Har­vey Dunn, sa connais­sance de l’univers wes­tern l’a ame­né à réa­li­ser de nom­breux tra­vaux sur le thème même si son tra­vail ne se réduit pas à cela. Il faut dire que, né en 1897, il a vécu le trem­ble­ment de terre de San Fran­cis­co, est ame­né à tra­vailler en tant que bûche­ron et même cow-boy pour gagner de l’argent. Son amour pour cette vie le ver­ra même conti­nuer à conduire des vaches alors qu’il a com­men­cé une car­rière d’illustrateur dans l’Est des États-Unis.
Son tra­vail n’a pas la qua­li­té pic­tu­rale de Dunn et il est déjà plus proche d’un tra­vail de publi­ci­té très effi­cace et simple à lire. On recon­nait l’imagerie wes­tern des films amé­ri­cains des années 40/50, une ima­ge­rie qu’il uti­lise et qu’il ins­pire tout à la fois – une de ses pein­tures est le point de départ de La pri­son­nière du désert de John Ford. Il a un dis­cours très réa­liste sur la mytho­lo­gie wes­tern et regrette que les États-Unis se soient construits sur les ruines de la culture indienne.
Le livre com­porte de nom­breuses images en niveaux de gris : les pein­tures étaient sou­vent conçues pour être repro­duites de cette manière ou avec juste une cou­leur. Du coup, j’ai fait une sélec­tion d’images peu connues de lui en gris.

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